Intel ska utveckla diskreta grafikprocessorer, anställer Raja Koduri som Chief Architect & Senior VP

0 Shares

På måndagen meddelade Intel att man hade skrivit en överenskommelse med AMD om att den senare skulle tillhandahålla en diskret GPU som skulle integreras i en framtida Intel SoC. På tisdag meddelade AMD att deras chefs GPU-arkitekt, Raja Koduri, lämnar företaget. Nu idag fortsätter sagan, då Intel tillkännager att de har anställt Raja Koduri för att fungera som sin egen GPU-chefsarkitekt. Och Rajas uppgift blir inte liten; med sin anställning kommer Intel att utveckla sina egna avancerade diskreta GPU: er.

Med början från toppen och efter gårdagens formella avgång från AMD har Raja Koduri hoppat fartyget till Intel, där han kommer att tjäna som Senior VP för företaget och övervaka den nya Core- och Visual Computing-gruppen. Som chefsarkitekt och chef är Intel uppdrag för Raja att avsevärt utvidga sin GPU-verksamhet, särskilt när företaget åter går in i det diskreta GPU-fältet. Raja har naturligtvis en lång historia inom GPU-utrymmet som en ledare inom GPU-arkitektur, som tjänar som chef för AMDs grafikverksamhet två gånger, och däremellan stints AMD som chef för grafikarkitektur i Apples GPU-team.

Samtidigt, i kanske den enda nyheten som kan överträffa det faktum att Raja Koduri går med i Intel, är vad han kommer att göra för Intel. Som en del av dagens avslöjande har Intel meddelat att de inför en ny GPU-strategi från topp till botten. I botten vill företaget utvidga sin befintliga iGPU-marknad till nya klasser av edge-enheter, och även om Intel inte går så mycket mer i detalj än detta, innebär det faktum att de använder termen “edge” starkt att vi är prata om enheter i IoT-klass, där kanten går hand i hand med neuralt nätverksinferens. Detta är ett fält som Intel redan spelar in i viss utsträckning med sina Atom-processorer på GPU-sidan och deras Movidius neural computermotorer på det dedikerade kiselskylten.

Men i det som troligen är den mest spännande delen av den här nyheten för PC-entusiaster och teknikindustrin som helhet, är att Intel siktar på toppen av marknaden återigen att utveckla diskreta GPU: er. Företaget har provat denna rutt två gånger tidigare; en gång i början med i740 i slutet av 90-talet och igen med det avbrutna Larrabee-projektet i slutet av 2000-talet. Men även om dessa ansträngningar aldrig pannade ut precis som Intel har hoppats, har företaget fortsatt att utveckla sin GPU-arkitektur och GPU-liknande enheter, den senare förkroppsligar den massiva parallella beräkningsfokuserade Xeon Phi-familjen.

Men medan Intel har GPU-liknande produkter för vissa marknader, har företaget inte en ordentlig GPU-lösning när du har kommit över sina befintliga GT4-klass iGPU: er, som ungefär är i nivå med $ 150 eller så diskreta GPU: er. Vilket vill säga att Intel inte har tillgång till medelstora marknaden eller högre med sina iGPU: er. Med anställningen av Raja och Intels nya riktning kommer företaget att expandera till helt diskreta grafikprocessorer för vad företaget kallar “ett brett spektrum av datorsegment.”

Att läsa mellan raderna är det tydligt att Intel kommer att gå efter både beräknings- och grafikundermarknaderna för GPU: er. Det förstnämnda är naturligtvis ett område där Intel har kämpat mot NVIDIA i flera år nu med mindre framgång än vad de skulle vilja se, medan det senare skulle vara ett nytt territorium för Intel. Det är dock mycket anmärkningsvärt att Intel kallar dessa “grafiklösningar”, så det är uppenbart att detta inte bara är ytterligare ett steg från Intel för att utveckla en enda datorbearbetningsprocessor ala Xeon Phi.

NVIDIA är i bästa fall frenemier; företagens teknologier kompletterar varandra väl, men samtidigt vill NVIDIA Intels högmarginal serverberäkningsverksamhet, och Intel vill ha en del av åtgärden i den snabba affärsboomen som NVIDIA ser i högpresterande datorer och djupinlärning marknader. NVIDIA har redan börjat avvänja sig från Intel med tekniker som NVLInk-sammankopplingen, vilket möjliggör snabbare och cache-sammanhängande minnesöverföringar mellan NVIDIA GPU: er och den kommande IBM POWER9-CPU. Samtidigt skulle utvecklingen av sin egen avancerade GPU göra det möjligt för Intel att ytterligare jaga utvecklare som för närvarande är i NVIDIAs stabila, medan det på lång sikt också potentiellt pocherar kunder från NVIDIAs lukrativa (och lönsamma) konsument- och professionella grafikföretag.

För detta ändamål kommer jag att bli förvånad om Intel inte utvecklar en riktig produktstapel från topp till botten som också innehåller mellanstora GPU: er – något i linje med Polaris 10 och GP106 – men för tillfället den diskreta GPU aspekt av Intels tillkännagivande fokuseras på avancerade GPU: er. Och med tanke på vad vi vanligtvis ser i PC GPU-utgivningscykler, även om Intel utvecklar en komplett produktstack, skulle jag inte bli så förvånad om Intels första släppta GPU var en avancerad GPU, eftersom det är tydligt att det är där Intel behöver att börja först för att bäst bekämpa NVIDIA.

Mer allmänt sett är detta en intressant riktningsförskjutning för Intel, och en som förmodligen indikerar att Intels iGPU-exklusiva ansträngningar i GPU-rymden inte var rätt drag. Under den längsta tiden spelade Intel väldigt konservativt med sina iGPU: er, med den mycket lågt GT2-konfigurationen. Mer nyligen, med början med Haswell-generationen 2013, introducerade Intel kraftfullare GT3- och GT4-konfigurationer. Detta gjordes dock främst på uppdrag av en enskild kund – Apple – och till och med i dag ser vi väldigt lite OEM-antagande av Intels grafikalternativ med högre prestanda av de andra PC-tillverkarna. Slutresultatet blev att Intel har tillbringat det senaste decenniet med att göra de typer av processorer som deras kostnadsmedvetna kunder vill ha, med bara en handfull högpresterande versioner.

Jag skulle gärna argumentera för att de flesta andra PC-tillverkare utanför Apple inte “får det” med avseende på grafik, men vid denna tidpunkt är det däremot. Mellan måndagens starkt Apple-smaksatta Kaby Lake-G SoC-tillkännagivande och nu Intels kraftigt utökade GPU-ansträngningar blir företaget, om än bara äntligen, en stor spelare i högpresterande GPU-utrymme.

Förutom att ta på sig NVIDIA kommer detta dock att sätta evig underdog AMD på en tuff plats. AMD: s kant över Intel under den längsta tiden har varit deras GPU-teknik. Zen CPU-kärnan har tack och lov omarbetat den balansen det senaste året, även om AMD fortfarande inte riktigt har kommit upp till Intel här på topprestanda. Oron här är att den mogna PC-marknaden starkt gynnat duopol – AMD och Intel för processorer, AMD och NVIDIA för grafikprocessorer – så Intels inträde i det diskreta GPU-utrymmet stör balansen på den senare. Och även om AMD utan tvekan är mer erfaren än Intel, har Intel de ekonomiska resurser och tillverkningsresurser för att bekämpa NVIDIA, något som AMD alltid har saknat. Vilket är inte att säga att AMD på något sätt är undergång, men Intels växande GPU-insatser och Rajas flytt till Intel har definitivt gjort AMDs jobb svårare.

På den tekniska sidan av saken är den stora frågan framöver med Intels insatser vilken GPU-arkitektur Intel kommer att använda för att bygga sina diskreta GPU: er. Trots sina lågpresterande mål är Intels Gen9.5-grafik en mycket kapabel arkitektur när det gäller funktioner och funktioner. Faktum är att före lanseringen av AMDs Vega-arkitektur för några månader sedan var det utan tvekan den mest avancerade PC-GPU-arkitekturen, som stöder grafikfunktioner med högre nivå än till och med NVIDIAs Pascal-arkitektur. Så när det gäller funktioner ensam är Gen9.5 redan en mycket anständig bas att börja med.

Fångsten är om Gen9.5 och dess efterträdare effektivt kan skala ut till de nivåer som behövs för en högpresterande GPU. Arkitektonisk skalbarhet är i vissa avseenden den osunna hjälten inom GPU-arkitekturdesign, eftersom det är ganska lätt att designa en liten GPU-arkitektur, men det är mycket svårare att designa en arkitektur som kan skala upp till flera enheter i en 400 mm2 + formstorlek. Vilket är inte att säga att Gen9.5 inte kan, bara att vi som allmänhet aldrig har sett något större än GT4-konfigurationen, som fortfarande är en relativt liten design enligt GPU-standarder.

Även om det kanske det största jokertecknet här är Intels tidtabell. Ingenting om Intels tillkännagivande säger när företaget vill lansera dessa avancerade GPU: er. Om Intel till exempel vill utforma en GPU från grunden under Raja, skulle detta vara ett försök på 4+ år och vi skulle lätt prata om den första sådana GPU 2022. Å andra sidan, om detta har varit en pågående internt projekt som började långt innan Raja kom ombord, då kunde Intel vara mycket närmare. Med tanke på vilken typ av framsteg NVIDIA har gjort under de senaste åren kan jag bara tänka mig att Intel vill gå snabbt, och vad detta kan komma att koka ner till är en nivånivå där Intel tar båda vägarna, om bara för att släppa en stor Gen9.5 (ish) GPU kommer snart att köpa tid för en ny arkitektur.

Genom att styra dessa uppgifter har Raja Koduri i sin tur fått en mycket stor roll hos Intel. Fram till nyligen var Intels grafikledare Tom Piazza, en Sr. Fellow och kapabel arkitekt, men också en person som aldrig var så allmän utanför Intel. Däremot kommer Raja att bli en mycket mer offentlig person tack vare kombinationen av Intels utökade GPU-insatser, Rajas SVP-roll och den nya Core- och Visual Computing-gruppen som har skapats just för honom.

För vad Intel försöker göra är det klart varför de valde Raja, med tanke på hans erfarenhet inom och utanför AMD, och mer specifikt med integrerad grafik på både AMD och Apple. Baksidan på det är dock att medan Apples grafikportfölj blomstrade under Raja under sin tid på företaget, gick hans senaste AMD-stint inte riktigt lika bra. AMDs Vega GPU-arkitektur har ännu inte levt upp till alla sina löften, och även om framgång och misslyckande på denna nivå aldrig är en enskild individs ansvar, kommer Intel säkert att leta efter en bättre lansering än Vega. Vilket, med tanke på företagets enorma resurser, definitivt är något de kan göra.

Men i slutet av dagen är detta bara första steget för Intel och för Raja. Genom att anställa en erfaren hand som Raja Koduri och genom att meddela att de kommer in i avancerade diskreta grafikprocessorer, telegraferar Intel mycket tydligt sin avsikt att bli en stor aktör i GPU-rymden. Med tanke på Intels position som marknadsledare är det ett logiskt drag, och med tanke på deras brist på nyligen diskret GPU-upplevelse är det också ett ambitiöst drag. Så medan detta steg står för att vända PC GPU-marknaden som vi känner den på huvudet, ser jag fram emot att se precis vad en GPU-fokuserad Intel kan göra under de kommande åren.

Källa: Intel

0 Shares